ダイナミックなドッグスポーツデュオ、オーストラリアンシェパードの「ホーク」とジュニアサバンナミハラク

ニュージャージー州ブリッジウォーターに住む 15 歳のサバンナ ミハラクにとって、生徒からのいじめや、彼女の障害を理解しない教師たちは、何年もの間、日常生活の一部でした。しかし、4 歳のオーストラリアン シェパード「ホーク」(CGCA CGCU TKN ATT BCAT) と、彼女がドッグ スポーツを通じて築いたコミュニティのおかげで、サバンナは残りの人生に活かせる新たな自信を得ました。

学校でのいじめを克服する

サバンナさんは生まれつき目の病気があり、眼科医はそれを右間欠性外斜視と診断しました。彼女は一生この病気と付き合うことになります。「私の目は知らないうちに、自分ではコントロールできないまま、横にずれていくのです」と彼女は説明します。

彼女はこれまでに4回の手術を受けており、最初の手術は4歳のときでした。幼少期を通して、彼女はこの問題に対処するために数え切れないほどの眼帯をつけなければなりませんでした。残念なことに、クラスメイトは彼女の目が「違う」という理由で彼女をいじめ、からかいました。最終的に、サバンナは授業に参加することを恐れるようになり、同級生と同じように授業に参加できないため、成績が下がり始めました。

サバンナは眼精疲労に悩まされており、それが嘔吐や偏頭痛につながることもよくあります。先生たちが彼女の目の状態の複雑さを理解したのは、今年になってからでした。「授業中にオンライン動画を数分間見ることができる日があっても、次の日には見ることができなくなるのです」と彼女は説明します。「幸い、今は私の状態を理解し、私のニーズに応え、課題を変更してくれるスクールカウンセラーがいます」と彼女は付け加えます。

教室での困難

「クラスで話すように言われたとき、私の目は正しい順序でセリフを追うことができませんでした」と彼女は言います。「私の目はよく単語やセリフを飛ばしたり、飛び回ったりしていました。私が読んでいる間、クラスメートは私を指差して笑っていました。読み終わると、私はよくトイレに行って隠れて泣いていました。」

COVID-19パンデミックはさらなる課題をもたらした。サバンナはオンライン学習に効果的に参加することができなかったため、両親は教師を自宅に呼んで指導してもらうことにした。サバンナにとって教師は新しい人たちだったため、両親は彼女の障害について何度も説明しなければならなかった。

「サバンナの両親として、私たちは彼女が4回の手術の後に苦労するだろうことはわかっていましたが、その複雑さは知りませんでした」とサバンナの母親、メリッサ・ミハラクさんは付け加えます。「学校環境の多くにオンライントレーニングが含まれているとは知りませんでした。それがコンピューターであれプロジェクターであれ、私たちは彼女の目が原因で起こる偏頭痛の深刻さを理解していませんでした。鉛筆と紙を使う時代は過ぎ去り、これは彼女のニーズを満たすためにそれらを学校制度に戻すための闘いでした。」

ドッグスポーツを通してつながりを見つける

数年前、サバンナの両親は、いじめのことを気にしなくなり、感情をもっと前向きに向けてくれることを期待して、雑種犬を彼女に買いました。彼女はすぐに地元の 4H クラブ「リトル ウーファーズ」に参加し、服従競技や Dog Magazine ラリー競技に出場し始めました。

これらのスポーツで成功した後、彼女はペンシルバニア州ランカスターのプロのハンドラー、ベスタ・ラッシュの指導を受けながら、ニューファンドランドのショーに出場し始めました。しかし、彼女は最終的にこの犬種は自分に向いていないことに気づきました。そこでオーストラリアン・シェパードの登場です。「この犬種は多様性に富んでいるので大好きです」と彼女は言います。「オーストラリアン・シェパードはそれぞれ個性があり、人を喜ばせたいという強い欲求を持っています。」

2022年、数年間サバンナを指導した後、ラッシュはマサチューセッツ州オーバーンの「コリンズウッド オーストラリアン シェパーズ」のジェシカ プラウドとテリ コリンズに連絡を取り、この若者に「ぴったりの犬」を探すことにした。2歳のホークはコリンズと彼のもう一人のブリーダーであるクレア コックスが共同所有しており、コリンズはこの若者の実績と体格への取り組みについて長期間の調査と面接を行った後、サバンナをオーナーチームに迎えることに同意した。

「サバンナがホークを品種、オーナーハンドラー、ジュニアのリングに出場させたいと強く望んでいることに、私たちは2人とも興奮しました」とコリンズは回想します。「ホークには自分の女の子が必要でした。彼はとても優しくて愛情深い男の子ですが、いつも注目の的になりたがっていました。結局、彼はサバンナにぴったりで、彼女にとって完璧な男の子に成長しました。」

ホークとの絆を築く

ホークは、サバンナが精神的に落ち込んでいた直後、ちょうどいいタイミングで彼女の人生に現れました。2人はすぐに毎日のトレーニングを始め、ショーリングにスムーズに移行できる絆と感情的な浮き沈みを築きました。

「ホークと毎週のグルーミング、トレーニング、読書(彼女は毎日ホークに本を読んでいます)の時間に一対一で過ごすことで、彼らの関係は深まりました」とメリッサは言います。「サバンナと一緒にベッドで寝たり、学校に行く前に一緒に起きたり、学校から帰ってくるとホークが玄関で待っていてくれたりすることで、絆が深まりました。ホークはサバンナを孤立から解放し、公共の場で他の人と交流する強さと自信を与えてくれました。」

「ホークに本を読んだり話しかけたりすることが、私にとってのセラピーです。ホークに批判されることなくそうすることができます。ホークは私を何度かなめたり、気を引こうとして前足で触ったりします。私が撫でるまで前足を差し出し続けますが、少なくともそのときは彼が気を引いていることがわかります」とサバンナは付け加えます。「私がストレスを感じている場合、特にリードを強く握りすぎている場合、ホークはそれを感じます。そうなると、彼は私を特定の目で見るので、私は調整する必要があることがわかります。」

彼女の生活に完璧にフィット

ホークとサバンナは切っても切れない仲だ。ホークは彼女がいないと足をかみ、寝室から出ようとしないことが多い。友人が家に入ると、ホークは大声で騒ぐ。「彼はふわふわの毛玉ではなく、100 ポンドの番犬だと思うでしょう」とサバンナは笑う。

ホークの毎日の世話に加え、彼女は高校のサッカーチームのメンバーでもある。そのため、彼女は家族のスケジュールに合わせてショーに出場している。このティーンエイジャーには、特に思い出深い勝利が 2 つある。昨年 11 月にフィラデルフィア ケネル クラブで最優秀ジュニア ハンドラー賞を獲得し、その 1 か月後にフロリダ州オーランドで行われた 2023 Dog Magazine ナショナル チャンピオンシップで、Dog Magazine CEO のデニス スプランク氏が審査員を務め、オーナー ハンドラー リザーブ ベスト イン ショー賞を受賞したことだ。

サバンナはジュニアでの勝利を数えていません。「犬をショーに出すことは私の情熱ですが、私の人生ではありません。ホームスクールで学び、毎週末に指導者と一緒に旅行するジュニアたちと競争するのは非常に困難です」と彼女は説明します。「ジュニアのショーはストレスがたまります。周辺視野がないため体の位置を頻繁に変え、リング内で審査員がどこに立っているかを確認する必要があります。時々、目がさまよっていると感じたら、より手を動かして見なければならず、審査員はそれを嫌がるかもしれません。ストレスを感じて目がさまよっていると、犬をスタックするのに1秒余分にかかることがあります。」

10代の彼女は、3人の指導者のアドバイス、指導力、サポートを大いに称賛している。彼女が学んだスキルの中で最も重要なのはスポーツマンシップだ。「それは、勝っても負けても笑顔、ハグ、握手などです」と彼女は付け加えた。彼らは決して何も隠さず、いつも彼女に真実を話してくれたと彼女は強調する。「『おい、あの子、あれは何だったんだ?』とか『わあ、彼女は本当に聞いているんだ』という声が聞こえてくる日もありました」

コリンズの役割は、指導だけにとどまりません。彼女はサバンナにとって「第二のお母さん」となり、最大の応援団の一人となりました。「彼女はこのスポーツを続け、成功しようという意欲を持った素晴らしい若い女性です。彼女とホークとの絆は、本当に心温まる光景です」とコリンズさんは言います。

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